盖茨成全美最大“地主”:农田面积超纽约市,动机遭议员质疑

今年以来,美国前首富比尔·盖茨已成为美国最大的农田私人所有者,但其大举购买农田的动机最近却遭遇质疑。

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近日,美国南达科他州国会议员达斯迪·约翰逊(Dusty Johnson)要求比尔·盖茨作出解释,为什么其在美国购买大量农田,同时告诉美国人不要吃肉。

现年45岁的达斯迪·约翰逊是美国众议院农业委员会(House Committee on Agriculture)的成员,南达科他州共和党人,被认为是美国农村、农业、牲畜和福利改革相关问题的领袖。约翰逊告诉美国福克斯新闻,比尔·盖茨大举购买农田,目的是人为地抬高红肉的价格。盖茨的目标是使牛肉价格高得令人望而却步,从而迫使人们在不久的将来食用人造肉。

目前,盖茨已在美国拥有约268984英亩的农田,超过了整个纽约市的面积。这些农田分布在19个州,面积前五位分别是路易斯安那州(69071英亩),阿肯色州(47927英亩),亚利桑那州(25750英亩),內布拉斯加州(20588英亩),密西西比州(16963英亩),农田价值约6.9亿美元。

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最近一次购买是在北达科他州。尽管遭到当地居民的抗议,盖茨最终仍被允许在该州购买了2100英亩土地。盖茨承诺在收购完成后将土地重新租给农民,从而规避了该州1932年出台的一项反对农场所有权企业化的法案。

约翰逊在写给美国众议院农业委员会主席大卫·斯科特(David Scott)的信中写道:“我认为,农业委员会不应该忽视盖茨先生在我国大部分地区持有农田股份这个事实。”

他还在推特上指出了盖茨购买大量农田与其建议美国人不要吃肉之间的矛盾。“比尔·盖茨是美国最大的农田所有者,同时他也认为,美国这样的发达国家的人们应该‘不吃红肉’所以,盖茨购买土地与他的使命有什么关系?”

约翰逊还要求知道盖茨对这些农田有什么计划。“农田所有权非常重要,”约翰逊说,“没有人比盖茨购买土地的速度更快”。

据了解,近年来,盖茨一直在推动“人造肉”产业的发展,投资了例如Impossible Food 、Beyond Meat 、Upside Foods在内的多个人造肉(包括植物肉和细胞培养肉)公司。2021年,盖茨在接受《麻省理工科技评论》杂志采访时表示, 为了应对气候变化, “所有发达国家的公民应该食用100%合成牛肉。”

美国农业网站www.climatesciencenews.com推测,盖茨收购的农田将大部分用于种植转基因玉米和大豆作物,这些作物将成为人造肉等合成食品的基础原料。

农田:一项稳定的金融投资

2022年4月,根据《福布斯》杂志排名,作为一名国际慈善家、商业巨头和投资者,比尔·盖茨净资产约为1250亿美元,财富位居全球第四。

盖茨布局农业从十多年前开始,其购买农田的相关投资几乎都通过其投资公司Cascade Investments, LLC完成。该公司由盖茨与迈克尔·拉尔森(Michael Larson)在1994年成立,现由后者管理。

2018年,Cascade主导的影子公司就花了1.7亿美金在华盛顿州买下了14500英亩(相当于上海徐汇区的面积)的土豆农场。该农场是麦当劳薯条的供应商之一。

而在更多业内人士看来,盖茨是购买农田的重要目的之一是进行金融投资,对冲股市风险。

据美国农业部国家农业统计局(USDA, National Agricultural Statistics Service)2020年的数据显示,2019年,美国有超过2百万的个体农场,面积近9亿英亩,农场的平均面积约为444英亩。大约97%的美国农场为小型和中型的家庭所有并经营,企业拥有其余3%。一个典型的家庭农场每年的利润约为6.9万美元。

多位投资专家此前接受雅虎网站采访时就表示,盖茨购买土地是其增加私人资产的一种可靠方式。近年来,美国农田回报率高于标准普尔500指数;目前在美国获得廉价土地的机会很多,未来20年,多达3.7亿英亩的土地可能会被出售——年长的农民希望退出这一行业,而他们的子孙对继续留在这一行业不感兴趣。

美国农业网站farmlandriches的一篇文章也指出,在美国,拥有农田是目前最谨慎的金融投资之一。首先,农田波动性较低。其次,农田也被称为“另类资产”,对大量投资股市的人而言,另类资产能够分散其整体投资组合的风险。如果股市崩盘,这尤其有用。

不同于其他资产,农田是重要的人力资源, 在经济情况糟糕时,其价值不会失去,反而会增加。例如当通货膨胀呈上升趋势时,传统股票和房地产等资产通常会遭受损失,而固有农田却倾向于提供更稳定的回报。

不仅如此,在美国,土地可以抵抗折旧,土地所有权还能提供一些坚实的税收优惠。“你投资的不是一栋会随着时间流逝而衰败的建筑,而是肥沃的农田本身。”文章说。

当然,投资农业仍然有其固有风险。农田可能面临劳动力的空缺;天气和自然灾害是农田的最大风险;美国农田生产大量出口产品,投资者面临政治风险;农田也是流动性最低的资产之一,投资者不能在一天之内卖掉全部投资组合。

由于气候变化、国际政治紧张局势、关税冲突和消费者饮食习惯的变化,近年来,美国家庭经营的农场盈利出现了明显的下降。据美国农业部国家农业统计局预计, 2021年美国农民的收入超过39%的部分来自政府补贴。

盖茨将用这些农田做什么?

除了金融投资,美国另一农业网站landincome的一篇文章推测,比尔盖茨购买农田的目的还包括进行科技农业生产。其关注的重点包括种业和可持续的生物燃料。

种子科技是盖茨农业投资的主要领域之一。自2006年以来,比尔和梅琳达·盖茨基金会(Bill & Melinda Gates Foundation)已花费超过50亿美元用于非洲农业转型,其旗舰计划“非洲绿色革命联盟”(Alliance for a Green Revolution in Africa)致力于将传统农业转变为高投入的工业化农业,并扩大商业种子和农用化学品的市场。盖茨说,这些方法可以提高产量,使农民摆脱贫困。

而在美国本土,通常而言,美国农民在每英亩土地上可种植7.5万至25万粒种子,但气候变化、低效的耕作方式、植物疾病,使得农场很多时候并不能最大限度地发挥种子的产量潜力。

盖茨宣称,未来会进一步把最新的种子技术将推广到美国农场。具体而言,其将利用新的技术、新的耕作方法和转基因种子来提高产量,从而使得成本效益最大化。

在盖茨看来,“正确剂量的转基因种子和化学除草剂,而不是土地密集型有机农业,不仅对提高产量,遏制碳排放也至关重要。”

另一个方向则是生物燃料。与非可再生的化石燃料不同,生物燃料是一种可再生燃料,由动物和植物的生物质产生。例如,玉米、大麦或高粱能够制成乙醇,用作汽油的替代品。沼气可以从动物粪便或藻类中提取,替代天然气。未来生物燃料的发展不仅能缓解化石燃料消耗殆尽而引发的能源危机,也会使农业更加可持续、更环保、更高效。

盖茨一直是生物燃料技术的主要支持者,认为它是实现更绿色、更可持续的未来的关键之一。早在2016年,盖茨就联合法国石油巨头道达尔,向美国生物燃料公司Renmatix投资1400万美元。该公司开发了一种将植物废料和生物质转化为糖的工艺,而糖可以进一步转化为生物燃料。

盖茨在解释这一投资时说,为了有效地应对气候变化,降低生物燃料成本、使其具有竞争力将是一条有效的途径。Renmatix提供了创新的方法,这令人兴奋。

因此,文章指出,购买土地来种植用作生物燃料的作物,将符合盖茨的价值目标,即减少汽油排放对环境的影响。

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